¡Berta Vive! | Berta Lives!

8 Mar 2017

Para leer el aporte en español, por favor desplácese hacia abajo.

 

 

You, keeper of the woods 

Woman of the immortal forest

Protector of rivers and seas

Your soul became fauna

And your hair, flora

 

Berta Cáceres was an incredibly strong and widely respected activist and indigenous leader, who fought against environmental and social injustices in her native Honduras and across Central America, and was assassinated in her home in La Esperanza, Honduras on 3rd March 2016 for the success she achieved in her campaigns.

 

On the first anniversary of her assassination, we were lucky enough to be able to join a delegation from Santa Marta who travelled to San Salvador to participate in an activity Lunada por la vida ¡Berta vive! (Moonlight event for life - Berta lives!), to celebrate Berta’s life, and to call for justice for her death.

 

The event took place at the roundabout of the Monumento de la Constitución in San Salvador – a nearly ten-foot tall woman with scales in one hand and a sword in the other, with the apt words written above her: “Todas las personas son iguales ante la ley”/“All are equal before the law”.

 

The activity took the form of a traditional Mayan ceremony throughout the night, whilst various representatives spoke of Berta and her campaigns, a range of artists showcased their skills, demonstrating through their lyrics why Berta’s work is so important, and in true Salvadoran style, everyone kept fed and watered with coffee, hot chocolate and tamales.

 

The Mayan altar for Berta took centre stage, and included a circle of colourful flowers, seeds, beans and maize, and the burning of various herbs, branches, sugar and cacao. Nawat (the language of the Nahua peoples) songs were sung along with their Spanish translations, an interpretative dance depicting people’s connections with the earth and its crops was performed, and later a trio of young female rappers and various bands all contributed to a four-hour long celebration of Berta’s life, and call to action.

 

During the night, various attendees were invited up to read phrases spoken by Berta throughout her life. One that particularly struck us was part of Berta’s acceptance speech for the 2015 Goldman Environmental Prize: “¡Despertemos! ¡Despertemos humanidad! Ya no hay tiempo.”/“Let’s wake up, wake up humankind! There’s no time left.”. These phrases were intermingled with regular chants of “¡Berta vive! ¡La lucha sigue!”/“Berta lives! The struggle continues!” and “¡Berta no murió, se multiplicó!”/“Berta didn’t die, she multiplied!”, which we feel sums up the power of collective action, and the immense courage shown by those who continue the struggle of those who have lost their lives defending our planet, its water, air and the rights of its inhabitants.

 

We feel that this united struggle, along with the acts themselves of the assassination of Berta and many other activists in Central America, and the legal processes to bring the authors of the crimes to justice, is hugely under-reported in the UK media.

 

Here we hand over the microphone to two people who kindly shared with us that evening their experiences of and thoughts on Berta, and her work and legacy.

 

Rosío Villatoro

 

Please could you explain a bit about yourself and the group that organised this event, and how the idea for the activity came about?

 

My name is Rosío Villatoro, and I am part of the group that organised this moonlight event to remember Berta, our friend, the woman, the indigenous Lenca [the indigenous peoples of southwestern Honduras and eastern El Salvador] who, throughout her whole life fought for the protection of life, for the protection of the environment, and that in the end, that was also sadly what killed her. We are therefore commemorating a year since her assassination.

 

Those behind this event have come together as a group of people, including artists, professionals and collectives who were inspired by Berta’s work and her life. To be honest there is not a name of a specific movement, or of an association that is behind this, because it is a group of people who individually put themselves forward, and everything that has been done is self-managed; in other words, we have not had any sort of resource here to be able carry out the activity. The people themselves have contributed from their own pocket and the artists have agreed to come for free, because we wanted to commemorate Berta in this way.

 

Did you know Berta personally, and what do you know of the work that she did?

 

I did not know her personally; I knew her work, I knew about the work carried out by COPINH, which is the organisation with which she was working for a long time. I know --- well last year she was working on the defence against plans for a dam on one of the main rivers in Honduras, and it seems that there are very strong economic interests behind this dam. Because of that, we thought that one of our, let’s say, demands today is to call for the explanation of the assassination; that they do not only present us with those who killed Berta, but also what we want to know is who was behind her assassination, who are the ones who planned and ordered her death…. Whilst the ‘intellectual authors’ of the assassination are not known, the assassination will remain unpunished.

 

Therefore that is a way, that is, let’s say, one of the reasons why we are here. But another reason I think that we have come together today is because now is the time to denounce the capitalist and patriarchal system in which we are living, because it is a system that only puts wealth at the centre, and which doesn’t care about riding roughshod over anyone, riding roughshod over our own lives. It is a system where the only thing that matters is ensuring money is at the heart of everything. And Berta, and all the people who worked with Berta, and all human rights defenders do not want that; instead what they want is to change the system to put life at the centre, and caring for life. I believe that that is one of the biggest legacies of Berta, and I think that is one of the things that motivated us today, to remember this legacy that she left us, and to continue fighting for that for which she fought.

 

Do you believe that anything has changed since Berta’s assassination, in terms of the situation of human rights defenders and environmental activists? Is the situation in Mesoamerica the same as ever?

 

I believe that Berta’s assassination, which is what brings us here, I believe that it has at least succeeded in unifying the plights of human rights defenders and environmental campaigners. I believe that it has succeeded in further unifying these demands and these battles across Mesoamerica. Now the assassinations continue, both in Mexico, as in Guatemala and in Honduras there are more - Honduras is currently the most dangerous country in which to be an environmental activist, as they are being killed like flies. However, what I believe that these people do not understand, is that the more they continue to do this, the more the resistance continues to grow stronger, people grow more active and engaged, and there is more unity. Therefore I think they actually achieve the opposite of what…if what they want is to plant fear, in the end, I believe that they are not achieving it.

 

You have already touched on this a little, but what do you think is Berta’s legacy?

 

I believe that she re-established the theme of identity, she did a lot to re-establish the theme of indigenous people, of their culture, of all their beliefs, of the way in which these people have been sustaining themselves, still maintaining these things that in reality support life, because this is what these people seek through their customs. So I believe that one of the main legacies of Berta is, firstly recognising one’s identity, and secondly defending it, and defending these people against destruction. Because the main problem, the great perversity of this system is that it goes to its people, to these lands to totally destroy their identities. Therefore I believe that Berta defended this – she felt very proud to be Lenca, she identified with that and fought to preserve it. I think that is one of the main legacies she left, not only Honduras, but also all of Mesoamerica.

 

Marta Rivas

 

To start, please could tell us a bit about yourself and who you are here representing tonight?

 

My name is Marta Rivas, I am from the community of Santa Marta in the department of Cabañas and I also form part of the organisation ADES Santa Marta, which has its origins directly in my community and was born from my community. Therefore I also come from that space, accompanying this important effort tonight, in this moonlight event in honour of Berta, called ¡Berta Vive!

 

How did you know Berta, and what did you know of the work that she did?

 

I first heard of Berta in 2009 when I was still a student at the University of El Salvador, and I got to know a little about the battle that she, together with the organisation COPINH, were driving in Honduras, principally accompanying the struggle of the Lenca people to defend the rivers, today as well as in the past. I met Berta the year before last in 2015, when ADES and COPINH began a combined protection and capacity-building effort in Lenca communities, both in Honduras and in El Salvador, which is originally a Lenca population, although now has lost much of that culture. And so it was early 2015 that I met Berta, and the time I shared with her really was short, but through her colleagues who form part of COPINH and who had already shared a long career with Berta, I got to know her much more. And in the communities, each time I visited communities in Honduras with the COPINH team, I got to know first hand, from the inhabitants themselves, the very women in these communities, what Berta represents. And what Berta represents, both in Honduras and across the world, is hope, and rebellion against many systems – not only the capitalist system, but also, as she said in an interview, the fight against the patriarchy, which I think is the most monstrous system that can exist, and within which capitalism sits. And furthermore the battle that always comes in this logic of domination and discrimination against people – the struggle against racism, which is also one of the main battles that the Lenca people have undertaken. So it was from there that I began to know a bit about Berta’s struggle, and that of COPINH and of the Lenca people in Honduras.

 

What do you think of the legal process to bring the ‘intellectual authors’ of her assassination to justice?

 

I believe that, in countries such as Honduras, the same as has happened and continues to happen in many cases in El Salvador, it is to be expected that that the legal processes are so inadequate. It is to be expected that they act with some partiality and that they only try and prosecute those who commit the act, the direct action of assassinating someone, but they evade investigations, and leave them to one side when they entail investigating those who planned and financed a crime of this magnitude, because to assassinate Berta is to try to end the struggle of a whole people. And I believe that Berta is an icon of reference, both in Honduras and internationally, for all those of us who are continuing to fight to defend life.

 

So yes, I think that the Honduran justice system is only wanting to silence the voice and tranquilise the anger that there currently is around finding justice, by capturing and prosecuting those who committed the act, and physically assassinated her. But no, the will to investigate those who planned her death, and intellectually assassinated Berta, cannot be seen clearly at all. Therefore I think it is there where the debt lies - as I say, it is a poor and negligent justice system based in impunity, that operates not only in Honduras but I would think on an international level and which, as is the case for Berta, was the same for the cases here in 2009 of Marcela, Dora and Ramiro*, who also fought for and preached that love for life to a whole people. So that is the debt that governments and justice systems in these countries still owe to people in general.

 

*Marcelo Rivera, Dora ‘Alicia’ Recinos Sorto, Ramiro Rivera

 

What is Berta’s legacy?

 

The legacy of Berta Caceres, for the whole world, for the people like us who continue resisting, is hope, is rebellion, is – as a Honduran colleague aptly said – that you always have to defend happiness, as Berta promoted, but defend happiness and organise anger. In other words, we should not remain with this anger, but instead also work all these elements that, in the end lead us to real coordination, which is what I believe the social movements in the world, and principally in Central America and Latin America, need. Therefore Berta leaves us with this legacy of the continuing fight, but a coordinated and necessary fight that we must carry on strengthening day by day.

 

--

 

Many thanks to Rosío and Marta for sharing their thoughts with WINTA Project.

 

 

Tú, guardabosques

Mujer de la selva inmortal

Protectora de ríos y mares

Tu alma se convirtió en fauna

Y tu cabello en flora

 

Berta Cáceres era una activista y líder indígena increíblemente fuerte y ampliamente respetada, que luchó contra las injusticias medioambientales y sociales en su Honduras natal y por todo Centroamérica, y fue asesinada en su casa en La Esperanza, Honduras, el 3 de marzo 2016, por el éxito que tenía en sus luchas.

 

A un año de su asesinato, tuvimos la suerte de poder acompañar a una delegación de Santa Marta, quien viajó a San Salvador para participar en una actividad, Lunada por la vida, ¡Berta vive! para celebrar la vida de Berta y para pedir justicia por su muerte.

 

El evento se llevó a cabo al redondel del Monumento de la Constitución en San Salvador – una estatua de una mujer de casi diez pies de altura, con la balanza en una mano y la espada en la otra, con estas palabras apropiadas escritas encima de ella: “Todas las personas son iguales ante la ley”.

 

La actividad consistió en una ceremonia tradicional Maya durante la noche, mientras varixs representativxs hablaban de Berta y su trabajo, una diversidad de artistas exhibieron sus talentos, mostrando por su letra la razon por la cual el trabajo de Berta es tan importante, y al pleno estilo salvadoreño, todxs se mantuvieron ‘alimentadxs e hidratadxs’ con café, chocolate y tamalitos.

 

El altar Maya para Berta era el centro de atención, e incluyó un círculo de flores coloradas, semillas, frijoles y maíz, y la quema de varias hierbas, ramitas, azúcar y cacao. Se cantaron canciones en Nawat (el lenguaje del pueblo Nahua) con sus traducciones en español, se presentó un baile interpretativo, representando la conexión entre el pueblo y la tierra y sus cosechas, y luego un trio de raperas jóvenes y varias bandas también contribuyeron a una celebración de cuatro horas de la vida de Berta, y una llamada a la acción.

 

Durante la noche, invitaron a varixs asistentes a leer frases habladas por Berta durante su vida. Una de las que más nos llamó la atención fue parte de su discurso de agradecimiento para el Premio Medioambiental Goldman 2015: “¡Despertemos!¡Despertemos humanidad! Ya no hay tiempo.” Estas frases se entremezclaron con gritos regulares de “¡Berta vive! ¡La lucha sigue!” y “¡Berta no murió, se multiplicó!”, frases que, a nuestro parecer, resumen el poder de la acción colectiva, y la valentía demostrada por lxs que continúan la lucha de todxs aquellxs que han perdido la vida por la defensa de nuestra planeta, su agua, su aire y los derechos de sus habitantes.

 

Creemos que esta lucha unida, además de los actos mismos del asesinato de Berta y de muchxs otrxs activistas en Centroamérica, y los procesos legales para llevar los asesinatos intelectuales ante la justicia, no son suficientemente reportados en los medios tradicionales del Reino Unido.

 

Ahora les damos el micrófono a dos personas quienes muy amablemente compartieron con nosotrxs esa noche sus experiencias de y opiniones sobre Berta, su trabajo y su legado.

 

Rosío Villatoro

 

Para empezar, ¿podría decir su nombre y explicar un poquito sobre el grupo que organizo esta actividad, y como se nació la idea para la actividad?

 

Mi nombre es Rosío Villatoro, soy parte del grupo que ha organizado la lunada para poder recordar a Berta, nuestra compañera, esa mujer, esa indígena Lenca que durante toda su vida luchó por la protección de la vida, por la protección del medio-ambiente y que al final, eso fue también lo que la mató, desgraciadamente. Estamos pues conmemorando un año de su asesinato. El grupo que está detrás, en realidad, nos hemos juntado un grupo de personas entre ellos artistas, profesionales, colectivos, que nos movió el trabajo de Berta, su vida, y entonces la verdad es que no hay, digamos, un nombre de un movimiento especifico, de una asociación que esté detrás de esto, porque es un grupo de gente que de manera individual pues nos damos a auto convocado, incluso todo lo que se ha hecho es auto gestionado, o sea aquí no hemos tenido ningún tipo de recurso para poder realizar la actividad. La gente misma ha puesto de su bolsillo, los artistas lo han hecho de manera gratuita, porque hemos querido conmemorar de esta manera.

 

¿Conocía usted personalmente a Berta? Y ¿qué sabe de su trabajo?

 

Yo no la conocía a ella, yo conocí su trabajo, conocía lo que realiza el COPINH, que es la asociación con la que ella estuvo trabajando mucho tiempo. Conozco --- pues ella el año pasado, lo que estaba trabajando era por la defensa contra una represa de uno de los ríos importantes de Honduras, y pues por lo visto, detrás de esta represa hay intereses económicos muy fuertes, y por eso nosotros pensamos que una de nuestras, digamos, reivindicaciones este día es exigir que se aclare el asesinato, que no se nos presente únicamente a los hechores materiales, sino que también queremos saber quienes están detrás, quienes son los hechores intelectuales del asesinato. Mientras no aparezcan los intelectuales, va a seguir siendo un asesinato impune. Entonces pues ese es una forma, ese es una de las, digamos, razones por las que estamos aquí.

 

Pero creo que también otra razón por la que nos hemos convocado este día es porque ya es hora de denunciar el sistema capitalista, patriarcal en el que estamos viviendo, porque es un sistema que en el centro lo único que pone es la riqueza, o sea no le importa pasar por encima de cualquiera, pasar por encima de nuestras propias vidas, es un sistema que lo único que le interesa es poner en centro el dinero. Y Berta, y toda la gente que trabajaba con Berta y todos los defensores y defensoras de derechos humanos no quieren eso, sino que lo que quieren es cambiar este sistema para poner en el centro a la vida, y al cuidado de la vida. Y yo creo que es uno de los grandes legados de Berta, y creo que eso es una de las cosas que nos tiene, que nos auto convocado este día, de recordar ese legado que ella nos dejo, y de seguir luchando por eso que ella lucho.

 

A su parecer, ¿ha cambiado algo después del asesinato de Berta (en el sentido del trabajo que hacen los y las defensores del medio-ambiente y de los derechos humanos), o la situación en Mesoamérica sigue igual?

 

Yo creo que el asesinato de Berta - bueno que es lo que nos tiene aquí - creo que ha logrado unir luchas, por lo menos luchas entre las y los defensores de derechos humanos, de defensores ambientalistas. Yo creo que ha logrado unificar más estas reivindicaciones y estas luchas a nivel de Mesoamérica. Ahora los asesinatos están dando...siguen o sea continúan tanto en México como en Guatemala y en Honduras hay más - en este momento Honduras es el país más peligroso para ser un defensor del medioambiente, porque los están matando como moscas. Pero lo que yo creo que esta gente no entiende es que cuanto mas hagan eso, yo creo que la resistencia se vuelve mucho más fuerte, y la gente se vuele mucho más dinámica, hay mucha mas unidad. Entonces yo creo que logran lo contrario de lo que...si lo que quieren es meter miedo, al final, yo creo que eso no lo están consiguiendo.


Ya lo ha mencionado un poquito, pero según usted, ¿qué es el legado de Berta Cáceres?

 

Yo creo que ella rescató mucho el tema de la identidad, rescató mucho el tema de los pueblos originarios, de toda su cultura, de todas sus creencias, y de la forma en como estos pueblos han venido sosteniéndose, manteniendo todavía estas propuestas que en realidad vienen a sostener la vida, porque estos pueblos con sus costumbres buscan eso. Entonces yo creo uno de los grandes legados de Berta es, primero reconocer su identidad, y segundo defenderla, y defender que estos pueblos no sean destruidos, porque el gran problema, la gran perversidad de este sistema es que va hacia sus pueblos, hacia estas tierras a destruir totalmente su identidad. Entonces yo creo que Berta defendió eso, ella se sintió Lenca con mucho orgullo, se identificó con eso y luchó por que eso se preservara. Yo creo que eso es unos de los grandes legados que le deja, no solo a Honduras, sino que a todo Mesoamérica.

 

Marta Rivas

 

Para empezar, ¿podría decirme su nombre y a quien se está representando esta noche?

 

Mi nombre es Marta Rivas, soy de la comunidad de Santa Marta en el departamento de Cabañas y también formo parte de la organización ADES Santa Marta, que tiene sus origines precisamente en mi comunidad y surge por mi comunidad, entonces vengo también desde ese espacio, acompañando este importante esfuerzo esta noche, en esta lunada en homenaje a Berta y denominada ¡Berta vive!.

 

¿Como conocía usted a Berta, y que sabe del trabajo que hizo?

 

Berta, yo la empecé a escuchar de ella en el 2009 cuando yo todavía era estudiante de la universidad de El Salvador y a conocer un poco sobre la lucha que ella, junto con la organización el COPINH, estaban impulsando en Honduras, principalmente acompañando la lucha del pueblo lenca, que defiende, hoy en día también y desde el pasado, los ríos.

 

Y conocí a Berta el año antepasado en el 2015, cuando ADES junto con COPINH empiezan un esfuerzo de protección de fortalecer capacidades en comunidades Lencas, tanto en Honduras como en El Salvador que originalmente es un pueblo Lenca que aunque ha perdido mucho más esa cultura. Y fue en el 2015 que conocí a Berta, en los inicios de 2015 y realmente fue breve el tiempo que compartí con ella, pero a través de los compañeros y compañeras que forman parte del COPINH y que tienen una trayectoria larga ya de compartir con Berta, a través de ellos fui conociéndola mucho más y en las comunidades, cada vez que visité las comunidades en Honduras junto con el equipo del COPINH, fui conociendo de voz, de los propios pobladores, de las propias mujeres en las comunidades lo que Berta significa. Y Berta, a nivel de Honduras como a nivel del mundo, significa esperanza, significa rebeldía contra muchos sistemas - no solo el sistema capitalista, sino, como bien ella dice en una entrevista, luchan contra el sistema capitalista pero también luchan contra este patriarcado, que yo creo que es el sistema más monstruoso que puede existir, y que dentro de él cabe el mismo capitalismo, entonces…y aparte la lucha que siempre viene dentro de esa lógica de dominación y de discriminación de los pueblos, contra el racismo que también hacían unas luchas fuertes, que como pueblo Lenca han emprendido. Entonces por allí he ido conociendo un poco de la lucha de Berta y la lucha del COPINH, de la lucha del pueblo Lenca en Honduras.

 

¿Como le parece el proceso juridicial para llevar sus asesinos intelectuales ante la justicia?

 

Yo creo que en países como Honduras, como también ha ocurrido y sigue ocurriendo en muchos casos en El Salvador, es de esperarse que los sistemas judiciales realmente sean tan mezquinos. Es de esperarse que actúen con cierta parcialidad y que solamente procesen y enjuicien a quienes cometen el acto, o sea la acción directa de asesinar a alguien, pero obvian y dejan de lado las investigaciones cuando se refiere a investigar a que ellos que planificaron, que costearon económicamente un crimen de este magnitud, porque asesinar a Berta es pretender acabar con la lucha de un pueblo entero, y de los pueblos, yo creo que Berta es un icono a nivel de Honduras y a nivel internacional de referencia para todos los pueblos que luchamos por la defensa de la vida, entonces yo sí pienso que el sistema judicial de Honduras solamente está queriendo a callar la voz y tranquilizar la rabia que hoy hay en el pueblo por encontrar justicia, capturando y procesando a quienes cometieron el hecho verdad, quienes le asesinaron físicamente. Pero no, no se ve nada claro de querer investigar a quienes intelectualmente planificaron y quienes intelectualmente realmente asesinaron a Berta. Entonces creo que es allí donde está la deuda, como digo es una lucha y es un sistema de justicia pobre, negligente y basado en la impunidad, que opera no solo en Honduras, sino a nivel de todo el mundo yo pensaría, y que como es el caso be Berta fue por ejemplo los casos en el 2009 acá de Marcelo, de Dora y Ramiro* que también lucharon y predicaron ese amor por la vida a todo un pueblo. Entonces es la deuda que todavía los gobiernos y los sistemas de justicia en estos países tienen con el pueblo en general.

 

*Marcelo Rivera, Dora ‘Alicia’ Recinos Sorto, Ramiro Rivera Gomez

 

¿Qué es el legado de Berta Cáceres?

 

El legado de Berta Cáceres para el mundo entero, para los pueblos que seguimos resistiendo es la esperanza, es la rebeldía, es como bien dice una compañera de Honduras, siempre hay que defender la alegría - como lo que Berta promovía - pero defender la alegría y organizar la rabia, verdad? O sea no solo quedarnos con el enojo y sino también trabajar todos estos elementos que al final nos lleven a una verdadera articulación que yo creo que los movimientos sociales en el mundo y principalmente en Centroamérica y Latinoamérica necesitamos. Entonces Berta nos deja como el legado la lucha constante, pero esta lucha articulada y necesaria que los pueblos tenemos que seguir fortaleciendo día con día. 

 

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Queremos agradecer mucho a Rosío y a Marta para compartir sus opiniones con el Proyecto WINTA.

 

 

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Photographs by Tom Sheppard

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