San Salvador: Law Against Mining - the lead up to the vote

30 Mar 2017

Para leer el aporte en español, por favor desplácese hacía abajo.



On 29th March 2017, El Salvador became the first nation to put a blanket ban on metal mining. Following years of campaigning, in the lead up to the vote there were a series of direct action events, staged by anti-mining activists. This is our experience of attending one of them.


On 9th March a protest took place in central San Salvador against metal mining in El Salvador, and two bus-loads of people from Santa Marta and Victoria, both communities of Cabañas went along to make their voices heard. Luckily we were able to squeeze onto a bus and join in.  


Mining in El Salvador is an exceptionally hot topic at the moment for a number of reasons:


1. The adverse health effects of mineral extraction processes that have been either unregulated or poorly regulated, or where the regulations have not been enforced, have created a groundswell of grassroots activism against mining operations in local municipalities. Many people in El Salvador depend on relatively clean river and spring water to drink, cook with and wash with, and use the rivers as a food source. As a result, there has been strong opposition to mining industry restricting access to these water sources, diminishing available water sources through intensive use, and polluting them as part of their processes.


2. OceanaGold (formerly known as Pacific Rim), the Canadian-Australian international mining behemoth, attempted to sue the government of El Salvador for $301 million after it cancelled their planned gold mine operations in the light of widespread public opposition and failure to meet regulatory requirements. The lengthy and expensive battle revolved around OceanaGold’s perceived loss of profits from the restriction to mining that was imposed on them – something that is allowed through the investor-state dispute settlement system (ISDS). Eventually, the Washington D.C.-based International Centre for Settlement of Investment Disputes (ICSID) decided in the Salvadoran government’s favour, but that outcome had by no means been guaranteed. The unjust case against El Salvador mobilised people against OceanaGold, which is perceived as a multi-national bully attempting to threaten El Salvador in order to get what it wants - money or gold. This is an ongoing flashpoint, as OceanaGold continues a local public relations strategy to turn the tide of public opinion to support the company’s activities.


3. Recognition of the importance of environmental protection by the people and across all levels of government. There has been a surge in environmental activism over recent years, which tragically has also resulted in a number of assassinations of environmental activists across Latin America, including Honduran Berta Cáceres, and four Salvadoran activists in Cabañas (the department in which the proposed El Dorado mining site is situated), one of whom was eight months pregnant. The work of these activists and their murders, the majority of which remain in impunity, has caused a surge in publicity and attentions around environmental issues, and a reinforcement of these ideals. In light of this, efforts to protect, preserve and improve the natural environment are spreading across the country at every level, from the creation and expansion of natural reserves to local and national government and company-backed reforestation schemes. Particularly of note is the publicly-owned utilities company Comisión Hidroeléctrica del Río Lempa (CEL), which specialises in hydro-electric energy production at three dams on the Lempa River and is now paying for reforestation across the water basin of the Rio Lempa as part of aquifer and watershed improvement efforts.


The march on March 9th was, as we were later told, just the latest in a number of protests whereby activists had marched to the Legislative Assembly in central San Salvador (Houses of Parliament equivalent) and demanded that their voices be heard by their democratically elected representatives. These had been of limited success.


This particular protest came soon after the Archbishop of San Salvador, José Luis Escobar Alas, had publicly denounced the mining industry in El Salvador and announced the Catholic Church’s involvement in the fight against mineral extraction - an act described by a friend as 'fuera del huacal'/out of the ordinary (literally 'outside the huacal' - one of the most commonly used household items in El Salvador - a plastic bowl of myriad sizes and uses).


We hopped onto an old USA school bus at 5am in Santa Marta, Cabañas and arrived in San Salvador at roughly 9am. Crowds were already lining the streets and the starting point of the march, Parque Simón Bolívar, was overflowing with people, and a table and chairs had been set up for the organisers and speakers in front of a platform brimming with television crews, journalists and photographers. The pre-march speeches and press conference were already underway with the audio being broadcast through a network of speakers spaced around the plaza and streets. Different placards and painted fabric banners were being held up and laid out on the ground, and there was a notable presence of Catholic groups and young people in school uniform, along with the expected presence of environmental and social justice groups.


Various speeches were made denouncing the industry as a whole, and an official letter to the Legislative Assembly was signed, which included a petition against mining activity in the country, comprising 30,538 signatures. The instruction was then given to start the march, and everyone streamed from the plaza and pavements into the middle of the street in a swift and somewhat orderly fashion. Once in the streets, everyone separated themselves out by group, giving themselves enough room to spread their banners, placards and attendees. The marching drums soon started and a sound system played music, interspersed with rallying cries of “No a la minería, sí a la vida!” ("No to mining, yes to life!"), and other shouts and chants about environmental protection and the basic human right of access to water.


Activists were of all shapes and sizes - small children to aging senior citizens. They were united by their cause and the colourful banners, signs and placards announcing their continued fights against the mining industry. Amidst the heat of the mid-morning sun, songs were sung, chants chanted and demands made along to the beat of the accompanying drums and the drone of vuvuzelas. Flags waved and banners flew for an hour and a half as throats were soothed and voices restored by free bags of water distributed by the event coordinators.


The march continued, winding its way through the network of roads leading to the Legislative Assembly and eventually finished directly in front of the main entrance to the building. There we waited, insisting someone come to talk with the crowd. Miraculously, a number of Catholic priests and politicians soon formed an orderly queue to address the awaiting crowd and accompanying camera crews. Each took their turn to outline their belief in the importance of the environment and to denounce extractive industries, before the politicians declared they would attempt to pass a nationwide bill in the General Assembly to prohibit mining activities within El Salvador. Not only would they do this, but they would attempt to put the bill before the General Assembly before Semana Santa (Easter week).


On Wednesday 29th March 2017, the Legislative Assembly kept their word, and the promised anti-mining bill was proposed. After extensive deliberation the bill was put into Salvadoran law, with 69 (of 84) votes in favour, making El Salvador the first nation in the world to ban metal mining.


This is a perfect example of the public taking direct action, and politicians listening to their demands. All those people who have given unbelievable amounts of time, effort and passion to this cause over many years, deserve acknowledgement and huge congratulations. As mentioned above, some have even lost their lives in the fight, and should be recognised as the martyrs for the environment that they are.


For some, this success may be bittersweet - a huge triumph no doubt, but a success that could be ascribed to the recent involvement of the Catholic Church, and another reminder of the vast power it maintains in this small Catholic country. However it can of course also be said that without the preceding protests and lobbying of figures of importance by the people, then the Catholic Church may never have thrown its considerable weight behind the campaign.​

The situation is complex, and this is our perception of only the most recent action that took place in the years of campaigning that led to the Salvadoran legislature prohibiting metal mining in El Salvador, with context based on the opinions we heard before, after and during the march. We hope to return with a WINTA Story about the grassroots-led fight against mining, directly sharing opinions of those involved and affected.


San Salvador:  Ley Contra la Minería – las semanas que condujeron al voto


El 29 marzo 2017, El Salvador se convirtió en el primer país del mundo en prohibir la minería metálica. Tras años de activismo y campaña, en los meses que llevaron al voto, había una serie de eventos de accion directa, organizados por activistas anti-minero. Esta es nuestra experiencia de asistir a una de las actividades.


El 9 de marzo, tuvo lugar una manifestación contra la minería metálica en El Salvador, en el centro de San Salvador. Salieron dos buses llenos de gente de Santa Marta y Victoria, comunidades en Cabañas, que querían que sus voces se escucharan. Afortunadamente, podíamos apretarnos en el bus y formar parte del grupo.


La minería en El Salvador es un tema candente al momento, por varios motivos:


1. Los efectos adversos en la salud de los procesos de extracción minera que han estado mal regulados o no regulados, o donde la regulación no se ha aplicado, han creado una oleada de activismo popular contra las operaciones de minería en los municipios. Mucha gente en El Salvador depende del agua relativamente limpia de los ríos y los nacimientos para tomar, cocinar y bañarse, y además la gente usa los ríos como fuente de comida. Dado eso, ha habido una oposición fuerte a que la industria minera limite el acceso a estas fuentes de agua, reduzca las fuentes de agua disponibles por uso intensivo y las contamine como parte de sus procesos.


2. OceanaGold (conocido anteriormente como Pacific Rim), el gigante internacional de minería canadiense-australiano, intentó demandar al gobierno de El Salvador 301 millones de dólares por cancelar sus operaciones planificadas para una mina de oro, a la luz de una amplia oposición publica y del incumplimiento de los requisitos regulatorios. La lucha larga y costosa se centró en la pérdida percibida de beneficios de OceanaGold por la limitación a la minería que le impusieron, permitido por el arbitraje de diferencias inversor-estado. Finalmente el Centro Internacional de Arreglo de Diferencias relativas a Inversiones (el CIADI), con sede en Washington DC, decidió a favor del gobierno salvadoreño, pero eso resultado no había sido cierto en absoluto. El caso injusto contra El Salvador movilizó la gente contra OceanaGold, que está percibido como un bravucón multinacional, tratando de amenazar a El Salvador para conseguir lo que quiere - el dinero o el oro. Esto es un foco de tensión, porque OceanaGold sigue con una estrategia de relaciones públicas para cambiar el curso de la opinión pública para apoyar las  actividades de la empresa.


3. El reconocimiento de la importancia de la protección del medio-ambiente por el pueblo y a todos niveles del gobierno. Se ha producido un aumento de activismo medioambiental en los años recientes, que trágicamente también ha resultado en varios asesinatos de ambientalistas por todo Latinoamérica, incluyendo a la hondureña Berta Cáceres y cuatro activistas salvadoreñxs en Cabañas (el departamento donde se encuentra el sitio propuesto de la mina El Dorado), una de las cuales estaba embarazada de ochos meses. El trabajo de estxs activistas y sus asesinatos, la mayoría de los cuales se ha quedado en la impunidad, han provocado un aumento en la publicidad y la atención sobre asuntos del medio-ambiente, y un refuerzo de estas ideologías. A la luz de esto, esfuerzos para proteger, preservar y mejorar el medio-ambiente se difunden por el país a todos niveles, desde la creación y la expansión de reservas naturales, hasta proyectos de reforestación del gobierno municipal y nacional, y financiados por empresas. Cabe destacar una, la empresa pública de servicios públicos Comisión Hidroeléctrica del Río Lempa (CEL), que se especializa en la producción de la energía hidroeléctrica en tres represas en el río Lempa, y ahora está financiando un proyecto de reforestación en toda la cuenca del río Lempa como parte de esfuerzos para mejorar el acuífero y la retención del agua por la tierra.


Recognition of the importance of environmental protection by the people and across all levels of government. There has been a surge in environmental activism over recent years, which tragically has also resulted in a number of assassinations of environmental activists across Latin America, including Honduran Berta Cáceres, and four Salvadoran activists in Cabañas (the department in which the proposed El Dorado mining site is situated), one of whom was eight months pregnant. The work of these activists and their murders, the majority of which remain in impunity, has caused a surge in publicity and attentions around environmental issues, and a reinforcement of these ideals.


La marcha el 9 de marzo fue, nos dijeron después, la última en una serie de manifestaciones, donde activistas habían marchado hacia la Asamblea Legislativa en el centro de San Salvador y exigió que lxs representantes electxs escucharan sus voces. No habían tenido mucho éxito.


Esta marcha en particular se ocurrió pronto después de que el Arzobispo José Luis Escobar Alas había denunciado públicamente la industria minera en El Salvador y declarado la participación de la iglesia católica en la lucha contra la extracción minera - una acción descrita por una amiga como 'fuera del huacal'.


Subimos a un viejo bus escolar estadounidense a las 5 en Santa Marta, Cabañas y llegamos en San Salvador a aproximadamente las 9. Un montón de gente ya estaba bordeando las calles y el punto de partida, Parque Simón Bolívar, estaba muy lleno, y había una mesa con sillas para lxs organizadorxs y locutorxs enfrente de una tarima llena con periodistas y fotógrafxs. Los discursos preliminares y la conferencia de prensa estaban ya en marcha, y el audio se transmitió por una red de bafles espaciados por la plaza y las calles. Se sostuvieron alto las pancartas y se extendieron por el suelo las mantas, y había una presencia destacada de grupos católicos y jóvenes en uniforme escolar, junta con la presencia esperada de grupos de activistas del medio-ambiente y de la justicia social.


Se hicieron varios discursos que denunciaron la industria, y se firmó una carta oficial a la Asamblea Legislativa, que incluyó una petición contra la actividad minera en el país, componiéndose de 30,538 firmas. Se impartió la instrucción de iniciar a caminar, y todxs se salieron de la plaza y las aceras hasta las calles en manera rápida y más o menos organizada. Una vez que estuvieran en las calles, todxs se separaron por grupo, con suficiente espacio para lxs asistentes y pancartas, y para extender sus mantas. Se comenzaron los tambores de marcha y por el sonido sonaba música, entremezclada con gritos de "No a la minería, sí a la vida!” y otros gritos y cantos sobre la protección del medio-ambiente y el derecho humano básico del acceso al agua.


Lxs activistas eran de todas formas y tamaños - niñxs chiquitxs a señorxs ancianxs. Estaban unidxs por la causa y por sus mantas, rótulos y pancartas que proclamaron su lucha constante contra la industria minera. Abajo el calor del sol de la media mañana, se cantaban canciones, se coreaban cantos y se exigieron demandas, al ritmo de los tambores y el zumbido de las vuvuzelas. Se agitaban banderas y se ondeaban mantas por una hora y media, mientras que se calmaron las gargantas y se reforzaron las voces con bolsitas de agua, distribuidas por lxs coordinadorxs de la actividad.


Continuaba la marcha, serpenteándose por la red de las calles hacia la Asamblea Legislativa, y finalmente se quedó directamente enfrente de la entrada principal del edificio. Allá esperábamos, exigiendo a que alguien viniera a hablar con el público. Milagrosamente, pronto unos sacerdotes católicos y politicxs hicieron filas delante del público para dirigirse a él y a los equipos de cámara. Se tornaron para resumir su convicción en el significado del medioambiente y para denunciar las industrias de extracción, antes de que declararan que se esforzarían aprobar un proyecto de ley nacional para prohibir actividades mineras en El Salvador. No solo eso, también tratarían de presentar el proyecto de ley ante la Asamblea General antes de Semana Santa.


El miércoles 29 de marzo 2017, la Asamblea Legislativa cumplió su palabra y la prometida propuesta de ley contra la minería fue presentada en la Plenaria. Después de largas deliberaciones, aprobaron la ley, con 69 votos en favor, lo que significa que El Salvador es el primer país en el mundo en prohibir la minería.


Es un gran ejemplo de cómo tomar acción directa como pueblo para que lxs políticxs hagan caso. Todas esas personas que han dedicado tanto tiempo, esfuerzo y energía a la causa, durante muchos años, merecen reconocimiento y muchas felicidades. Como ya mencionado, incluso algunxs se han perdido las vidas en esta lucha, y habría que reconocerles como lxs mártires del medio-ambiente que son.


Para algunxs, el éxito puede ser agridulce. Un triunfo sin duda, pero un éxito que podría atribuirse a la recién participación de la Iglesia católica, y otro recuerdo del poder extenso que ella retiene en este paísito católico. Pero claro también se puede decir que, sin todas las manifestaciones precedentes y incidencia de figuras importantes por el pueblo, quizás Iglesia católica no hubiera decidido respaldar la campaña.


La situación está complicada, y esta es nuestra percepción de solo la acción más reciente que tuvo lugar en los años de activismo que llevaron a que la legislatura salvadoreña prohíbe la minería metálica en El Salvador, con el contexto basado en las opiniones que escuchamos antes, después y durante la marcha. Esperamos volver con una Historia WINTA sobre la lucha popular contra la minería, compartiendo directamente opiniones de lxs que han estado involucradxs y afectadxs.


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Photographs by Tom Sheppard

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