Ahuachapán: El Imposible National Park

1 Jun 2017

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For a population of 4 million people in an area the size of Wales, with a mountainous topography that renders much of that space prohibitively difficult to populate or cultivate, it is unavoidable that lands easier to build or plant seeds on in experience land-use change – it is a story as old as civilisation itself. Couple this land-use change with the agro-industrial systems and de facto slavery, used by the government of El Salvador and fourteen richest families (who owned all of the land in El Salvador) until the civil war – and it is inevitable that most of the original, natural landscapes, habitats and wildlife have been destroyed and converted for human use.

 

So, while it is unfortunately true that El Salvador has lost much of its natural landscape due to deforestation and other land-use change, there are some natural pockets that still remain.

 

Parque Nacional El Imposible (The Impossible National Park) is nestled in the south-west corner of El Salvador, not more than 15 miles away from the border with Guatemala, and is an hour long bus ride from the nearest town, Cara Sucia. Whilst the name El Imposible was given for a different reason, you would be correct in assuming that this is a difficult place to get to.

 

In order to get to El Imposible from San Salvador you need to take the bus #205 from Terminal de Occidente (West Terminal) to Sonsonate bus terminal ($1.25 air-conditioned bus, or direct and normal options, every 15 minutes) and at the terminal change for the #259 to Cara Sucia (final destination Hachadura, $0.90, every 15-30 minutes). When you disembark at Cara Sucia just beyond the supermarket Super Selectos, you must cross the road and walk in the direction the bus was going in until you reach the large blue farmacia sign. There you can wait for the much less frequent bus #811 that takes you up through El Refugio to San Miguelito, the final community where the bus stops ($1, 12pm, 5pm).

 

Your choice of accommodation is also limited to either El Imposible Eco Lodge or camping within the borders of the national park. The camping grounds contain roofed platforms to pitch your tent on, water, toilets, showers and areas to cook by fire. As we did not have a tent, we had previously made a reservation at the Eco Lodge.

 

The bus stops directly outside the Eco Lodge (just as you are starting to wonder whether you are indeed on the right one!) and you would be hard pressed to miss the large, ornate, hand-painted sign and building beyond that it is similarly painted on all frames and edges with depictions of the nature and wildlife found in the park and the local area. The Eco Lodge also contains the only restaurant of the area and next to this lies the reception area/information centre. After a quick check in, you are shown down the side of the hill that San Miguelito lies on the crest of, towards a series of six cabins nestled into the side of the hill with a view overlooking the countryside and part of the National Park. Each cabin comes complete with one double bed, two bunkbeds and ensuite with hot shower for $40 a night for two in high season. The price per person drops the more people there are, down to $68 for 6 people. It is certainly not a budget option, but the cabañas are lovely, and profits from the hostel and restaurant go to ADECOSAM (Association for the Communal Development of San Miguelito), the community organisation that supports eco-tourism and community and environmental projects in the local area.

 

The entrance to the national park lies roughly one kilometre uphill from the Eco Lodge and is a solid warm-up walk to start your day. At the park entrance is a visitors’ centre with a small museum and some souvenir and snack shops that only open on weekends. It is at the visitors’ centre that you pay your entrance fee to M.A.R.N, the Ministry of Environment and Natural Resources ($3 for Salvadorans and $6 for foreigners) and can get the services of a guide. It is not permitted to enter the park without the services of a guide and as such there are often guides available at the visitors’ centre; alternatively, if the guides hear there are visitors at the Eco Lodge, you may find one waiting in reception for you! The services of a guide cost $10 per day regardless of how much time you end up spending in the park.

 

El Imposible is so named because of the route that traders and coffee producers needed to take through the hills in order to sell their produce. The mountain track, particularly in one area between the steep faces of two mountains, was so perilous that the traders and pack animals often would slip off the track, falling to their deaths below. Therefore, the mountain pass was named El Imposible as it was deemed impossible to pass without huge risk, until eventually a bridge was built in the most treacherous part, allowing people to cross safely. Due to El Imposible’s location in the far west of the country, along with the difficulty in reaching and navigating the area once there, we were told that the area remained relatively unaffected during the civil war. Furthermore, if there was any danger, civilians were rapidly able to escape into the mountains to hide in large caves that are dotted throughout the mountains and narrow valleys.

 

On an initial walk up to the entrance of the national park on our day of arrival we secured the service of our guide, Samuel, for the next few days of hard walking and nature spotting. There are three main trails from the trailhead at San Miguelito (there are other entrances to the park from other regions of the country): Cerro León, Piedra Sellada and Los Enganches. Feeling ambitious and wanting to make the most of two days available to hike the park, we opted to walk the longer, arduous Cerro León (Lion Hill) on day one and then combine Piedra Sellada (Stamped Rock) and Los Enganches (The Coupling) for a second full and long day of walking.

 

The Cerro León route follows a trail across the crest of the mountains, trekking through secondary forest before advancing into primary growth forest and ascending to a viewpoint from where you can see into the canopy of the valleys below, surrounded by birds of prey searching for their next meal. From this viewpoint you can look East to the boundaries of the park and West onwards to the foothills and flats that lead into the Pacific Ocean. It is also possible to see the original perilous mountain pass that gave the National Park its name. To return to San Miguelito you take a hard descent into the western valley until you meet one of the eight rivers that originate within the El Imposible and follow its flow down toward the Pacific. Near the limit of the park you take a sharp turn and make a steep ascent to the entrance of the park. Along the way, as the first visitors into the park and using the trail we were able to explore and experience the natural world of the park, from tiny fungi to predatory felines, and were taught much about the local area by Samuel. After a long day of slow walking (in order not to scare or miss any wildlife) we returned to the Eco Lodge and were able to soak our feet and backs in a spring-fed tub constructed from local stones in the valley below the cabins.

 

The next day brought the promise of seeing ancient indigenous petroglyphs, bathing in a natural swimming hole fed by the convergence of two mountain-born rivers, and of course as much wildlife as we had the patience to walk quietly, slowly and warily for. The walk took us down the sheer side of one of the mountains, disturbing many birds from their early morning routines on the cliff edge. Zig-zagging our way down the rock face we slowly descended into virtually untouched primary forest. As we entered into the damp-smelling and dark forest, the canopy spread far and wide over 30 metres above our heads, tree trunks huge pillars that supported the cathedral roof canopy. Some of the trunks and root systems were so enormous that our track led us through the naturally occurring gaps in the organisms.

 

We started to edge our way towards a river and stalked its track up to a cliff face on the other side of the valley that we had entered. Here we were confronted with an enormous boulder the size of an apartment building that was entirely unmatched to the surrounding environment. Looking up it was easy to see that at some point in the past the boulder must have been dislodged from the top off the cliff towering over a hundred meters above us and have tumbled down into the valley below leaving destruction and ruin in its wake.

 

The path led around the perimeter of the rock and then upwards through a split in the volcanic stone to a secluded area backing into the trees of the forest looming large over their ancient guest. Here we stopped, and as our eyes adjusted to the new brightness resulting from the break in the treeline caused by the river, they were immediately drawn to ancient petroglyphs engraved into the side of the rock. The drawings were meticulously carved into the rock, painstakingly etched in great detail - one showed a jaguar’s paw print and another the profile of a bird. A clear drawing of a man was also visible just above the earth, along with a variety of other abstract figures, all equally displaying a great attention to detail. Recent excavations have shown that the drawings continue down the face of the rock, below the current level of the soil, covered by the decay of potentially thousands of years of dead leaves and treefall, betraying the length of time that had passed between the etching and when we were able to stand appreciating the craftsmanship.

 

After we had stayed a while, we retraced our steps to a fork in the path and took the left hand option to Los Enganches. A quick flat two kilometres brought us to another larger river just below the area where two of the mountain rivers joined in their adventure towards the Pacific Ocean. The smooth rocks surrounding us revealed the extent of the river flow in the winter months when engorged by rainwater, but the current river was all pure mountain spring water, cold and fresh; it hadn’t rained in months. In a natural dip in the river bed, where millennia of passing water had eroded away the rock itself, was a crystalline pool twenty meters long and ten meters wide. Complete with rocks for jumping, shallows for bathing, and a small waterfall to provide an invigorating shoulder massage, it was just what was needed after hours of walking. Around 3 meters deep at its deepest, we spent around half an hour taking advantage of the revitalising water before replenishing our drinking supplies with refreshing cold water from slightly upstream. With that we set off to climb swiftly and vertically back up the cliff face and return to San Miguelito in time to watch the setting sun descend beautifully into the depths of the Pacific Ocean.

 

 

 

 

Ahuachapán: Parque Nacional El Imposible

 

 

 

Para una población de 4 millones de personas en una área del mismo tamaño de Gales, con una topografía montañosa que hace que mucho de ese espacio sea demasiado difícil habitar o cultivar, es inevitable que el terreno en lo que es más fácil construir o sembrar semillas experimente cambios en el uso de la tierra – es una historia tan antigua como la civilización misma. Cuando consideramos este cambio en el uso de la tierra, sumado con los sistemas agro-industriales y la condición de facto de esclavitud, utilizada por el gobierno de El Salvador y las 14 familias más ricas (quienes eran lxs dueños de toda la tierra en El Salvador) hasta la guerra civil – es ineludible que la mayoría de los paisajes, hábitats, la flora y fauna originales y naturales haya sido destruidxs y convertidxs por el uso humano.

 

Entonces aunque desafortunadamente es cierto que El Salvador ha perdido mucho de su paisaje natural, dado a la deforestación y otros cambios en el uso de la tierra, hay unos focos de naturaleza que permanecen todavía.

 

El Parque Nacional El Imposible está enclavado en la esquina sud-oeste de El Salvador, a no más de 15 millas de la frontera con Guatemala, y se encuentra a una hora en bus del pueblo más cercano, Cara Sucia. Aunque se le puso el nombre El Imposible por otro motivo, se tendría razón suponer que es un lugar donde es difícil llegar.

 

Para llegar al Parque Nacional El Imposible de San Salvador, hay que tomar la ruta #205 de la Terminal de Occidente a Sonsonate ($1.25 bus con aire, o directo/normal, cada 15 minutos) y a la terminal hay que cambiar por la #259 a Cara Sucia (destino final Hachadura, $0.90, cada 15-30 minutos). Cuando se baja a Cara Sucia, un poco más allá del supermercado Super Selectos, hay que cruzar la calle y caminar en la dirección en que andaba el bus, hasta que se llegue a un grande rotulo azul de farmacia. Allí se puede esperar la #811 que es menos frecuente, que le lleva por El Refugio a San Miguelito, la comunidad donde se termina el bus ($1, 12pm, 5pm).

 

La variedad de alojamiento está limitada a o el Eco Lodge El Imposible, o camping dentro de las fronteras del parque nacional. El campamento lleva tarimas de madera techadas donde se puede montar la tienda, y hay agua, baños, duchas y zonas para cocinar por fuego. Ya que no contamos con una tienda, anteriormente habíamos hecho una reservación al Eco Lodge.

 

El bus se para directamente afuera del Eco Lodge (¡justo cuando empiezas a preguntarte si en realidad te encuentras en el bus correcto!) y no te lo puedes pasar el rotulo grande, decorado a mano con representaciones de la naturaleza y la flora y fauna que se encuentran en el parque y en la zona local. El Eco Lodge también cuenta con el único restaurante de la zona, y al lado se encuentra la recepción/el centro de información. Después de haber llegado y registrado, el personal te muestra el camino abajo del cerrito, en el cual San Miguelito se encuentra en la cima, hacia una serie de seis cabañas, enclavadas en la falda del cerro con una vista que da al campo y a una parte del Parque Nacional. Cada cabaña viene con cama doble, dos camarotes y baño privado con ducha (agua caliente) por $40 la noche para dos personas en temporada alta. El precio por persona baja cuando hay más gente, hasta $68 para 6 personas. Indudablemente no es una opción muy económica, pero las cabañas son muy bonitas, y los beneficios del hostal y restaurante son destinados a la ADECOSAM (Asociación de Desarrollo Comunal San Miguelito), que apoya el eco-turismo y los proyectos comunitarios y medio-ambientales en la zona local.

 

La entrada al parque nacional se encuentra a aproximadamente un kilometro cuesta arriba del Eco Lodge, ¡que es un muy buen ejercicio de calentamiento para iniciar el día! A la entrada del parque hay un centro de recepción con un pequeño museo, y algunas tienditas que venden recuerdos, bebidas y churros, que abren solo los fines de semana. Al centro de recepción pagas la entrada al M.A.R.N ($3 para salvadoreñxs y $6 para extranjerxs) y puedes encontrar los servicios de guía. No se puede entrar al parque sin un guía, entonces muchas veces hay guías disponibles al centro de recepción; alternativamente, si lxs guías se enteran de que hay visitantes al Eco Lodge, ¡quizás le encuentres a alguien esperándote en la área de recepción! Los servicios de guía valen $10 por día, sin importar cuanto tiempo terminas pasando en el parque.

 

El Imposible se llama así por la ruta que lxs negociantes y productores de café tuvieron que emprender a través de los cerros, para vender sus productos. El sendero montañoso fue tan peligroso, particularmente en una área entre los barrancos abruptos de dos montañas, que lxs comerciantes y bestias de carga a menudo se resbalaban del camino, cayéndose a la muerte. Por eso, le pusieron “El Imposible” al desfiladero, porque era considerado imposible pasarlo sin alto riesgo, hasta que finalmente se construyó un puente en la parte más peligrosa, permitiendo que la gente pudiera cruzar sin peligro. Dado a la ubicación del Imposible en el extremo oeste de país, junto con la dificultad en llegar a y navegar la área una vez ubicado ahí, nos dijeron que la área quedaba relativamente poco afectada durante la guerra civil. Además, si hubiera cualquier peligro, lxs civiles podían huir rápido a las montañas, para esconderse en las grandes cuevas que se encuentran salpicadas por las montañas y los estrechos valles. 

 

Mientras caminando a la entrada del parque nacional el día que llegamos, conseguimos los servicios de nuestro guía, Samuel, por los próximos días de senderismo y observación de flora y fauna. Hay tres senderos principales desde el punto de partida a San Miguelito (hay otras entradas al parque de otras partes del país): Cerro León, Piedra Sellada y Los Enganches. Por sentirnos ambiciosxs y por querer aprovechar al máximo el tiempo disponible para caminar en el parque, decidimos hacer el sendero de Cerro León, lo más largo y difícil, el primer día, y luego combinar los senderos de Piedra Sellada y Los Enganches para un segundo día completo y largo de caminata.

 

El sendero del Cerro León sigue un camino por la cima de las montañas, caminando por el bosque secundario, antes de que se avance al bosque primario y se suba a un mirador, de donde se puede ver hasta la fronda de los valles abajo, rodeado por aves de rapiña buscando la próxima comida. Desde aquí se ve al este hasta las fronteras del parque, y al oeste hasta las estribaciones y las llanuras que llevan al Pacifico. También es posible ver el camino original peligrosísimo que dio el nombre al parque. Para regresar a San Miguelito, se toma un descenso inclinado al valle del oeste, hasta que se encuentre con uno de los ochos ríos que tienen su origen en el Parque El Imposible, y se sigue el rio abajo, hacia el Pacifico. Cerca de la frontera del parque, se gira una curva cerrada y se sube una cuesta abrupta hacia la entrada del parque. Por el camino, y porque éramos lxs primerxs visitantes al parque, podíamos explorar y experimentar el mundo natural en el bosque, desde hongos chiquitos hasta felinos predatorios, y Samuel nos enseñó muchas cosas sobre el parque y la zona local. Después de un día largo de caminar despacio (para no asustar a cualquier animalito, y intentar verlos bien), regresamos al Eco Lodge, y pudimos relajarnos el cuerpo en una piscinita alimentada por manantial y construida de piedras de la zona local, en el valle abajo de las cabañas.

 

El próximo día llegó con la promesa de poder ver antiguos petroglifos indígenas, bañarnos en una poza natural alimentada por la convergencia de dos ríos que nacen en las montañas, y ojalá mucha fauna, si tuviéramos la paciencia de caminar silencioso, despacio y cuidadosamente. El camino nos llevó abajo de una falda inclinada de una de las montañas, interrumpiendo muchos aves de sus hábitos matutinos en la falda. Fuimos culebreando abajo la falda y bajamos lentamente hasta el bosque primario casi prístino. Cuando entramos al bosque oscuro, con olor de humedad, la fronda se extendió por todas partes, a 30 metros encima de nosotrxs; los troncos de los arboles eran columnas enormes que soportaban la fronda, majestuosa como un techo de catedral. Algunos de los troncos y redes de raíces eran tan grandes que nuestro camino nos llevó a través de los huecos naturales en los organismos.

 

Empezamos acercarnos lentamente a un rio, y seguimos su camino hacia un barranco al otro lado del valle en lo que habíamos entrado. Aquí nos enfrentamos con una roca tan grande como un bloque residencial, que era completamente despareja a los alrededores. Levantando la vista, fácilmente se podía ver que en un momento del pasado, la roca debe de haber estado desplazada desde el cima del peñasco que sobresalía por encima de nosotrxs a más de cien metros, y haber caído abajo dentro del valle, dejando un legado de destrucción y ruina.

 

El sendero condujo por el perímetro de la roca, y luego arriba, por una fractura en la piedra volcánica a un área apartada que lindaba con los arboles del bosque que surgían grandes sobre su huésped antiguo. Acá paramos, y mientras los ojos se ajustaban a la nueva luz que resultaba de la abertura en los arboles dado al rio, de inmediato estuvieron atraídos a unos antiguos petroglifos, grabados en la cara de la roca. Los dibujos se habían tallados meticulosamente en la roca con mucha atención al detalle. Uno mostró una huella de jaguar, y otro el perfil de un ave. También un dibujo claro de un hombre se encontró apenas encima del nivel de la tierra, además de una variedad de otras figuras abstractas, todas hechas con mucha atención al detalle. Unas excavaciones recientes han mostrado que los dibujos continúan hacia abajo por la cara de la roca, debajo del nivel de la tierra, cubiertos por la descomposición de posiblemente miles de años de hojas y ramas muertas, revelando la cantidad de tiempo que había pasado entre el grabado y cuando nosotros podíamos estar ahí, apreciando la destreza.

 

Después de un rato, volvimos sobre los pasos hasta una bifurcación en el camino, y tomamos el sendero de la izquierda para Los Enganches. Dos kilómetros rápidos y planos nos llevaron a otro rio más grande, justo debajo de la área donde dos de los ríos de las montañas se unieron en su aventura al Océano Pacífico. Las piedras lisas que nos rodeábamos revelaron el alcance del agua en los meses de invierno cuando está crecido el rio con la lluvia, pero ese día el rio contenía solo agua de manantiales de montañas, fría y fresca; tenia meses de no llover. En una hondonada natural en el lecho del rio, donde millones de años del flujo del agua habían erosionado la piedra misma, había una poza de agua cristalina, de veinte metros de largo con diez de ancho. Con rocas desde las que podíamos saltar, bajíos para bañarnos, y una cascadita chiquita que nos brindó un masaje de hombros tonificante, era exactamente lo que hacia falta, después de horas de caminata. A tres metros de profundidad al más profundo, pasamos media hora aprovechando el agua revitalizante, y luego rellenamos las cumbas con agua fría y refrescante de una parte rio arriba. Y así prendimos camino para subir la falda rápido y verticalmente para regresar a San Miguelito, precisamente a la hora de ver el sol bajándose hermosamente hacia las profundidades del Océano Pacífico.

 

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Photographs by Tom Sheppard

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